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Teoria: A Sony pode melhorar as especificações do PlayStation Neo?

As especificações do Scorpio são superiores. A Sony pode reduzir essa diferença?

No dia 7 de Setembro a Sony apresentará o PlayStation Neo - finalmente deveremos ter uma ideia da visão da Sony para o novo console, detalhes do suporte aos jogos e se tivermos sorte, veremos demos do Neo dos estúdios internos. Apesar de algumas informações bem sólidas, a especulação em torno das especificações continua. A Sony poderá surpreender e revelar um console mais poderoso?

Durante muito tempo discutiu-se a constituição tecnológica do Neo. Começou com um tópico no NeoGAF onde informações de um insider sugeriam que a Sony estudava duas especificações diferentes com preços diferentes, a mais cara teria uma CPU mais rápida e um componente gráfico mais eficiente. A especulação acelerou após a revelação do Xbox Project Scorpio na E3 deste ano: a GPU de 6 TeraFLOPs do novo Xbox é claramente mais eficiente do que o suposto núcleo gráfico de 4.2TF presente no Neo. Será que a Sony vai responder e aumentar as especificações do Neo?

Olhando para o PS4 e o Xbox One, existem precedentes. Cada um, à sua maneira, recebeu melhorias nas especificações pré-lançamento. A Microsoft melhorou os relógios da CPU e GPU, para 1.75GHz e 853MHz, respectivamente. A Sony surpreendeu muitos - até muitos programadores - ao revelar que o PS4 teria mais do que 4GB de GDDR5 como inicialmente previsto. A grande revelação da noite de 21 de Fevereiro de 2013 foi duplicar a memória, removendo uma fraqueza importante comparado com o Xbox One - ou Project Durango como era conhecido na época.

Quais as opções da Sony? Na realidade, as opções são mais limitadas do que podemos pensar. Os aumentos nas velocidades dos relógios no Xbox One foram possíveis graças a alguns fatores - mas principalmente devido ao tamanho da carcaça e a sua enorme solução para o resfriamento. Adicionar 9% à velocidade do relógio e 7% à GPU não daria problemas à solução térmica. Presumindo que o Neo segue a filosofia de design do PS4, podemos esperar um design ao estilo console com um esquema de resfriamento similar. O PS4 já aquece mais e apresenta mais ruído que o Xbox One - aumentar os relógios no que provavelmente será um grande processador poderá não ser uma opção a não ser que mudem a abordagem ao tamanho da máquina e resfriamento interno.

Isto é o que aconteceu quando construímos um PC com uma GPU de especificações idênticas às do Neo. É rápido mas não está pronto para jogos AAA rodando a 4K.

Base PS4 PS4K Neo Aumento
CPU Oito núcleos Jaguar a 1.6GHz Oito núcleos Jaguar a 2.1GHz 1.3x
GPU 18 unidades computacionais Radeon GCN a 800MHz 36 unidades computacionais GCN melhoradas a 911MHz 2.3x FLOPs
Memória 8GB GDDR5 a 176GB/s 8GB GDDR5 a 218GB/s 24% mais largura de banda, 512MB de memória utilizável

Através das especificações iniciais, sabemos que a Sony terá que ser relativamente conservadora com os relógios. A GPU Polaris 10 nas placas gráficas RX 470 e RX 480 da AMD ajusta as frequências de forma dinâmica, mudando entre estados de poder, como mostra a imagem abaixo. Através da aplicação Radeon Global WattMan instalada no driver, podemos ver a curva da velocidade do processador vs consumo de energia. Existem sete estados de energia no total, e as especificações do Neo estão no estágio dois.

O interessante na curva de energia que vemos na app WattMan é que parece que o melhor equilíbrio entre consumo e performance está na fase 3 - 1075MHz. Se o esquema de resfriamento conseguir aguentar, será a melhoria de especificações mais viável para a Sony, representando um aumento de 17% em teoria na performance, passando a GPU do Neo para 5 TeraFLOPS.

No entanto, temos que realçar que isto é uma teoria, porque a eficácia de recursos computacionais adicionais tende a escala de acordo com a largura de banda da memória. Aqui o Neo está a 218GB/s - nada de especial ao lado da largura de banda a 320GB/s que a Microsoft preparou para o sistema de 6TF do Scorpio. Esta melhoria obrigaria a Sony a passar para dispendiosos 8gbps GDDR5, encontrado em placas gráficas como a RX 480 e GTX 1070. Não parece provável.

Na época, o grande aumento nas especificações do PS4 - a passagem de 4GB de GDDR5 para 8Gb - foi relativamente fácil. A companhia conseguiu um bom negócio com a Samsung para os seus novos módulos de memória 512MB GDDR5 - duplicando a densidade da RAM existente - mas totalmente compatível com os chips 256MB padrão disponíveis na época. Não foi preciso alterar o design - foi literalmente trocar um pelo outro. Compreendemos que os planos iniciais do PS4 previam a inclusão de uma PS Câmera como padrão. Algumas fontes sugerem que a Sony financiou o aumento na RAM ao remover a câmera do pacote - gesto astuto. Com o Neo, existe menos espaço de manobra no design básico, de acordo com as especificações que escaparam na internet, e apenas ganhos muito limitados ao passar para módulos mais dispendiosos.

E quanto à especulação de dois designs Neo, um que teria uma GPU e CPU mais poderosas e custaria mais €100. Vale a pena dizer que as fontes no desenvolvimento com as quais falei sabem disto, e todos os documentos entregues aos programadores - que estão agora trabalhando em jogos para o Neo - falam na mesma CPU 2.1GHz Jaguar ao lado de uma GPU com 4.2TF.

Vale a pena dizer que o design semi-personalizado do processador AMD não é barato. Criar dois designs custaria muito dinheiro à Sony e com pouco retorno. Atualmente, as especificações do Neo fazem dele o console com o processador mais rápido que a AMD seria capaz de fazer a tempo de um lançamento em 2016. A Polaris 10 é a sua GPU mais eficaz e o processador AMD Zen ainda não está pronto para o mercado. O Zen é radicalmente diferente da arquitetura Jaguar do PS4 e a compatibilidade poderia ser um problema.

O quão conseguirá a GPU do Neo converter para resoluções superiores? Fora alguns truques inteligentes, vai-se resumir à taxa de preenchimento de pixeis - e aqui podemos testar extensivamente a Polaris 10 no PC.

Uma opção viável seria produzir uma carcaça maior com um esquema de resfriamento melhor, na teoria isto permitira ao mesmo processador rodar em velocidades superiores. Os 1075MHz da fase 3 conseguiriam uma GPU 5TF mais rápida e talvez os Jaguars AMD pudessem ser puxados mais além. Ao lado de uma melhor solução térmica, aqueles €100 extra poderiam financiar RAM mais rápida, com módulos 6gbps subindo para largura de banda a 256GB/s. No entanto, isto podia ser um caso de retornos diminutivos. Mesmo que a Sony leve o novo processador aos limites, a experiência de jogo não será radicalmente diferente. A RX 470 Radeon da AMD é uma versão inferior da RX 480 - menos largura de banda para a memória, menos computação - mas a diferença na performance em termos de experiência de jogo não é muito significante.

Apesar do foco ter estado na diferença de teraflops entre o Neo e o Scorpio, alguns testes recentes apresentaram revelações interessantes no equilíbrio dos atuais consoles, especialmente em termos do gargalo que o conjunto CPU Jaguar oferece. O Xbox One S recebeu um aumento de 7% na GPU sobre o Xbox One original, e isto provou ser fascinante pois nos permite isolar áreas de jogo cuja natureza estaria direcionada para a CPU.

Fallout 4 e Just Cause 3 martelam o conjunto de oito núcleos Jaguar e ambos rodam de forma idêntica entre os dois consoles Xbox, apesar do aumento na GPU do Xbox One S. Cavalgar por Novigrad em The Witcher 3, oferece as mesmas quedas no Xbox One S. Um aumento de 2.1GHz na CPU do Neo seria bem-vindo, mas é claro que o aumento de 31% na performance não vai tornar uma máquina de 30fps numa de 60fps, não seria provável sem uma nova arquitetura.

Testamos vários jogo do Xbox One no novo S baseado nas opiniões da comunidade, procurando vantagens na performance. Existem melhorias, mas a conclusão é que vimos apenas o quão prevalentes são as limitações CPU nos consoles de atual geração para muitos jogos.

O maior obstáculo às especificações do Neo é mais mundano - calendário de produção. Um lançamento em 2016 parece provável e até pode estar nas lojas já em Outubro, significando que as especificações já estão definidas há muitos meses. É a realidade da criação de produtos para consumo de massas com produção em milhões. O processador já teria de estar em produção há muito tempo, e o negócio do módulo de memória terminado há muitos meses - provavelmente antes do Scorpio ter sido revelado.

E com os jogos do Neo a serem submetidos agora, seria puxar o tapete aos programadores com uma mudança repentina nas especificações. Além disso, apesar da Sony ter a desvantagem sobre a Microsoft, poderá chegar mais cedo e seria mais barato - o processador de 6TF do Scorpio não vai ser barato, e isto sem ter em conta os 12GB de memória que a renderização da placa sugere.

Ficaremos contentes por ver um aumento nas especificações no dia 7 de Setembro - não está fora das possibilidades, mas a combinação de todos os fatores aqui mencionados, faz com que seja improvável. No entanto, existe uma potencial vitória que a Sony poderia usar para agradar a multidão - e nos remete para os ganhos apresentados pelo Xbox One S. A melhoria na GPU do Xbox One S é prova que poder gráfico adicional pode ser empregue em jogos existentes sem os prejudicar.

No momento, o modo base do Neo - com total compatibilidade para jogos existentes do PS4 - parece rodar a uma velocidade de 1.6GHz CPU/800MHz GPU, presumivelmente com largura de banda da memória reduzida para acompanhar. E se o modo base for melhorado com CPU mais rápida e recursos GPU? Os programadores poderiam adicionar atualizações no Neo para melhorar as funcionalidades, mas todos os jogos atuais do PS4 se beneficiariam com menos quedas nos frames. Seria uma melhoria bem-vinda e uma vitória instantânea que ajudaria a vender muitas unidades.

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